Incriminati i manager cinesi di Herbalife; la SEC avvia un’azione legale.

Nel 2019, due dirigenti di Herbalife con sede in Cina sono stati rinviati a giudizio.

La SEC ha anche avviato un’azione legale nei confronti di uno dei dirigenti che ha guidato Herbalife China per oltre un decennio.

Le violazioni del “Foreign Corrupt Practices Act” da parte di Herbalife sono state oggetto sia di una denuncia penale che di un’ azione civile.

Yanliang Li (alias Jerry Li) è stato l’amministratore delegato di Herbalife Cina dal 2007.

Hongwei Wang, alias Mary Yang, è stata responsabile degli affari esterni di Herbalife.

Come riferisce l’agenzia di stampa Reuters, ‘azienda è stata multata per 123 milioni di dollari già nel 2019, e il Dipartimento di Giustizia degli Stati Uniti ha scelto di ritardare l’azione penale, in attesa di ulteriori dati.

Per chi non conoscesse il caso, il Dipartimento di Giustizia degli Stati Uniti ha fornito una sintesi:

Herbalife Nutrition Ltd. (Herbalife), azienda statunitense quotata in borsa che opera nel settore della nutrizione, ha accettato di pagare sanzioni complessive per oltre 122 milioni di dollari per risolvere l’indagine governativa sulle violazioni del Foreign Corrupt Practices Act (FCPA).

La risoluzione deriva dallo schema di Herbalife che prevedeva la falsificazione di libri e registri contabili e l’erogazione di pagamenti e benefici di natura corruttiva a funzionari del governo cinese allo scopo di ottenere, mantenere e incrementare gli affari di Herbalife in Cina.

[Fonte: Sito del Dipartimento di Giustizia USA]
 

Inoltre, Li e Wang sono stati incriminati e citati in giudizio separatamente dalla SEC.

Il 22 ottobre 2019, l’accusa di Li e Wang è stata presentata in forma secretata.

Il 14 novembre l’accusa è stata resa pubblica.

Non ci sono state revisioni significative del fascicolo penale.

Li e Wang sono cittadini cinesi che vivono in Cina.

Per quanto ne sappiamo, sono ancora ricercati dalle autorità statunitensi.

Il 14 novembre 2019, la SEC ha presentato una denuncia civile contro Li.

Ecco quanto risulta, secondo le parole registrate nei documenti ufficiali:

Dal 2006 al 2016, Li ha orchestrato uno schema corruttivo in Cina, corrompendo funzionari governativi locali, provinciali e nazionali per ottenere licenze di vendita diretta e limitare le indagini governative sulle pratiche commerciali della Filiale cinese di (Herbalife).

In qualità di Direttore delle Vendite della Filiale cinese di (Herbalife) nel 2006 e 2007, e di Amministratore Delegato dal dicembre 2007 al 2016, Li ha diretto un piano per:

(i) corrompere funzionari attraverso pagamenti in contanti, regali, viaggi, pasti e intrattenimenti;

(ii) falsificare le note spese per tali pagamenti; e

(iii) eludere i controlli contabili interni (di Herbalife) per nascondere le tangenti.

Li ha corrotto funzionari del governo cinese per ottenere licenze e fermare le indagini governative.

Alla fine del 2006, la Filiale cinese di (Herbalife) ha presentato al governo cinese una richiesta per la sua prima licenza di vendita diretta in Cina.

Per facilitare l’approvazione della domanda, la Filiale cinese di (Herbalife) pagava tangenti a funzionari governativi del Ministero del Commercio cinese (l’agenzia responsabile dell’assegnazione delle licenze di vendita diretta in Cina) e agli uffici locali dell’Amministrazione statale cinese per l’Industria e il Commercio (un’altra agenzia governativa che partecipava al processo di concessione delle licenze).

Li e (Wang) hanno diretto il pagamento di tali tangenti.

Ad esempio, in una telefonata registrata del 10 gennaio 2007, Li chiese a (Wang) se la Filiale cinese di (Herbalife) si fosse “occupata” di un funzionario del Ministero del Commercio (“Funzionario 1”).

Li ha poi chiesto: “Abbiamo dato i soldi a [Official 1], vero?”, al che (Wang) ha risposto: “Certo che sì”. Li ha dichiarato: “Il denaro funziona bene con lui”.

Li ha anche diretto il pagamento di tangenti a funzionari del governo cinese per fermare le indagini governative sulla Filiale cinese di (Herbalife) e per prevenire o ridurre le multe emesse dal governo cinese nei confronti della Filiale cinese di (Herbalife).

Ad esempio, in una telefonata registrata del 15 marzo 2007, Li e (Wang) hanno discusso di tali pagamenti a funzionari della provincia di Jilin.

Li ha detto a (Wang) che aveva pagato 35.000 yuan (circa 4.500 dollari) ai funzionari di Jilin “per costruire la connessione… Stavo pensando che è meglio spendere soldi prima che spenderli dopo.

Dopotutto, questi soldi sono una piccola somma, e se dovessimo essere sanzionati, la cifra sarebbe molto più alta”.

In una telefonata registrata del 5 dicembre 2007, Li e (Wang) hanno discusso dei pagamenti effettuati da China Employee 2 a funzionari della provincia di Zhejiang per fermare diverse indagini governative sulla consociata cinese.

Li ha detto a (Wang) che Li aveva detto al Dipendente Cina 2 “di occuparsi di ciò che doveva essere fatto immediatamente”.

Dopo che la Filiale cinese (di Herbalife) ha ottenuto la prima licenza di vendita diretta dal governo cinese, Li ha continuato a corrompere funzionari governativi per ottenere ulteriori licenze.

Ad esempio, in una telefonata registrata dell’8 settembre 2009, Li parlò con un funzionario dell’Amministrazione statale per l’industria e il commercio della provincia di Shaanxi (“Funzionario 2”).

L’Ufficiale 2 ha detto a Li che potrebbero esserci “alcuni problemi” a Pechino e che China Subsidiary potrebbe dover pagare una multa.

L’Ufficiale 2 ha detto a Li che non voleva “discutere troppo con te al telefono”, ma che era interessato a diventare un “consulente” di China Subsidiary e che questo denaro avrebbe contribuito a pagare il “fondo per l’acquisto della casa di suo figlio”.

L’ufficiale 2 ha anche detto a Li che il processo di autorizzazione di China Subsidiary nella provincia dello Shaanxi era quasi completato, e Li lo ha ringraziato: “Lei ci ha sicuramente aiutato a portare a termine questo lavoro”.

L’ufficiale 2 ha detto a Li che si sarebbe recato a “Pechino per visitare la leadership, perché non si tratta solo di occuparsi di questa questione, ma di un rapporto a vita”.

Li ha anche corrotto funzionari governativi di organi di stampa statali in Cina per impedire una copertura mediatica negativa della filiale cinese di Herbalife.

Ad esempio, nel gennaio 2013, un media statale (“Media Outlet 1”) ha pubblicato un articolo negativo sulla Filiale cinese di (Herbalife).

In una telefonata registrata del 22 aprile 2013, Wang ha detto a Li di aver incontrato il Presidente di Media Outlet 1 (“Media Official 1”) e di avergli chiesto di rimuovere l’articolo negativo.

(Wang) ha detto a Li: “Ha già preso quello che doveva prendere, mangiato quello che doveva mangiare, bevuto quello che doveva bere e usato quello che doveva usare. Sta a lui decidere”.

Li ha risposto: “È ora che si metta al lavoro, giusto?”.

Wang ha raccontato a Li di aver detto a Media Official 1 che “se ci distruggi, dove puoi trovare i soldi?”, al che Media Official 1 ha riso e ha accettato di rimuovere gli articoli negativi.

Li ha elogiato Wang: “Hai fatto un ottimo lavoro!”.

Nel 2013, un altro media di proprietà statale (“Media Outlet 2”) ha pubblicato diversi articoli negativi sulla Filiale cinese.

In una telefonata registrata del 28 agosto 2013, il dipendente cinese 3 ha riferito a Li di aver incontrato il capo redattore di Media Outlet 2, il quale “aveva concordato che si sarebbero fermati dopo aver pubblicato due articoli e che avremmo iniziato a negoziare la collaborazione”.

Il dipendente cinese 3 ha raccontato a Li che quando il capo redattore di Media Outlet 2 lo ha accompagnato fuori, il dipendente cinese 3 “ha messo la nostra ‘buona volontà’ sulla scrivania. Ha fatto finta di non averla vista. Questo non dovrebbe essere un problema”.

Li ha detto al dipendente cinese 3 che avrebbero dovuto chiedere a Media Outlet 2 di pubblicare articoli positivi prima di negoziare una “collaborazione”.

[Fonte: Sito Ufficiale Herbalife]

Le tangenti ai funzionari cinesi erano inizialmente documentate nei libri contabili di Herbalife come pagamenti “in busta rossa”.

Le dichiarazioni contabili sono state modificate per “nascondere i pagamenti” dopo che Wang ha informato Li di questo.

Herbalife, da parte sua, sostiene di essere stata ingannata dalla sua filiale cinese.

Li ha falsamente assicurato al Dipartimento Affari Interni (IA) di Herbalife che le spese per gli EA, anormalmente elevate, erano legittime e necessarie per condurre gli affari in Cina.

Li ha riconosciuto i problemi di conformità identificati nei rapporti, come l’uso di ricevute false, e ha falsamente assicurato all’IA che avrebbe disciplinato e formato i dipendenti per migliorare la conformità alle politiche della Filiale cinese.

Tra le accuse mosse a Li c’è anche quella di aver mentito alla SEC.

Il 20-21 ottobre 2016, in una testimonianza davanti allo staff della Commissione – e alla presenza del funzionario di (Herbalife) responsabile della sua compliance FCPA (e di altri rappresentanti di Herbalife) – Li ha negato di essere a conoscenza di qualsiasi pagamento a funzionari del governo cinese per conto della filiale cinese di (Herbalife).

La SEC è riuscita a perseguire Li in Cina il 24 dicembre 2020, utilizzando la Convenzione dell’Aia.

Poiché Li non ha risposto alla causa della SEC, l’autorità di vigilanza ha richiesto una sentenza in contumacia nel settembre 2021.

La SEC ha ottenuto una sentenza in contumacia contro Li il 27 giugno.

Il tribunale ha concesso un’ingiunzione per impedire a Li di commettere altri reati.

Gli è stata inoltre inflitta una multa di 550.092 dollari in sanzioni civili.

Herbalife ha licenziato Li e Wang poco dopo essere stati accusati nel 2019.

[Fonte articolo: BehindMLM]

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